Revelan secretos de la ‘pasta nuclear’, el material potencialmente más fuerte del universo

Un nuevo estudio sugiere que la sustancia puede ser 10.000 millones de veces más dura que el acero.

La ‘pasta nuclear’, una rara sustancia que se cree que existe dentro de las estrellas muertas ultradensas llamadas estrellas de neutrones, puede ser más fuerte que cualquier otro material conocido en el universo, revela un nuevo estudio publicado en Physical Review Letters.

Para romperlo se requiere una fuerza 10.000 millones de veces más alta que la necesaria para romper el acero. “Esta es una cifra locamente alta, pero el material también es muy, muy denso, lo que ayuda a hacerlo más fuerte”, dice el coautor del estudio Charles Horowitz, de la Universidad Bloomington en Indiana (EE.UU.), citado por Science News.

La ‘pasta nuclear’ es increíblemente densa, unos 100 billones de veces más que el agua. Los investigadores utilizaron simulaciones por computadora para estirar las láminas de ‘lasaña nuclear’ y estudiar cómo reaccionaba el material. Se necesitaron presiones altísimas para deformar la sustancia, y la presión requerida para romperla fue mayor que la necesaria para romper cualquier otro material conocido.

“Nuestros resultados muestran que la pasta nuclear puede ser el material más fuerte conocido”, concluyen los autores del estudio.

Las estrellas de neutrones se forman cuando una estrella moribunda explota, dejando un remanente rico en neutrones comprimido a presiones extremas por poderosas fuerzas gravitacionales, lo que resulta en materiales con propiedades extrañas.

La pasta nuclear puede ser el material más fuerte conocido

Aproximadamente un kilómetro por debajo de la superficie de una estrella de este tipo, los núcleos atómicos están tan apretados el uno contra el otro que se funden en grupos de materia nuclear, una mezcla densa de neutrones y protones. Se cree que estos grupos aún teóricos tienen forma de burbujas, tubos o láminas, y llevan el nombre de los tipos de pasta italiana a los que recuerdan, como ñoquis, espagueti y lasaña. A más profundidad, el núcleo entero de la estrella quemada es pura materia nuclear, como un núcleo atómico gigante.

Simulaciones anteriores habían revelado la fuerza de la corteza externa de una estrella de neutrones, pero la corteza interna, que alberga la ‘pasta nuclear’, era territorio inexplorado hasta el momento. Los científicos esperan que en el futuro sea posible demostrar la presencia de ‘pasta nuclear’ con la ayuda del observatorio de ondas gravitacionales con interferometría láser LIGO.

Foto: Revelan secretos de la ‘pasta nuclear’, el material potencialmente más fuerte del universo. Imagen artística de la explosión en una estrella de neutrones ultramagnética, también llamada ‘magnetar’. NASA / Reuters