La sonda de Plutón de la NASA detecta la próxima roca del espacio profundo que está acercándose

New Horizons te ve, Ultima Thule

Por Loren Grush @ lorengrush 29 de agosto de 2018.

La nave espacial New Horizons de la NASA, conocida por volar por Plutón en 2015, finalmente descubrió su próximo objetivo al borde del Sistema Solar. El 16 de agosto, la sonda distante capturó sus primeras imágenes de la roca espacial a la que actualmente se está acercando: un cuerpo helado de casi 32 kilómetros de diámetro que ha sido apodado Ultima Thule. Es un hito importante para el equipo New Horizons mientras preparan la nave espacial para su cita con Ultima Thule el día de Año Nuevo 2019.

La nave espacial New Horizons ha estado en camino a Ultima Thule desde octubre de 2015, solo unos meses después de que voló por Plutón en julio. Después de la reunión de Plutón, la NASA decidió extender la misión de Nuevos Horizontes para que el vehículo volara por otro objetivo en el distante Sistema Solar. El equipo de la misión seleccionó a Ultima Thule, también llamada 2014 MU69, ya que está en una posición ideal más allá de Plutón, y no le tomó demasiado combustible a New Horizons para cambiar de rumbo y encontrarse con la roca.

NEW HORIZONS SPACECRAFT HA SIDO EN RUTA PARA ULTIMA THULE DESDE OCTUBRE DE 2015

Los científicos planetarios están especialmente ansiosos por que la nave espacial visite Ultima Thule ya que es un objeto en el Cinturón de Kuiper, la enorme nube de rocas heladas que orbita más allá de Neptuno. Los científicos creen que los objetos en el Cinturón de Kuiper no han cambiado mucho desde el nacimiento del Sistema Solar. Entonces estos cuerpos son considerados muy primitivos y podrían decirnos más sobre cómo eran los primeros días de nuestro vecindario cósmico. Además, nunca hemos visitado uno de estos objetos antes, por lo que nadie sabe realmente qué esperar.

Una representación de lo que podría ser Ultima Thule. Imagen: NASA

Hasta ahora, los científicos solo han podido obtener imágenes de Ultima Thule directamente usando el Telescopio Espacial Hubble. Y las imágenes no han sido tan buenas ya que el cuerpo helado es pequeño y orbita aproximadamente a 4 mil millones de millas de la Tierra. Para obtener una mejor comprensión de cómo se ve Ultima Thule, el equipo de New Horizons también ha intentado detectar la roca algunas veces desde la Tierra al pasar frente a estrellas distantes, bloqueando su luz. Estos eventos eclipsantes, conocidos como ocultaciones, han permitido a los científicos de la misión comprender mejor la verdadera forma y tamaño del objeto. Resulta que Ultima Thule puede ser bastante extraño, también. La roca tiene una forma extraña, como dos albóndigas pegadas, o no es una roca, sino dos rocas que orbitan estrechamente una alrededor de la otra.

“REALMENTE ES COMO BUSCAR UNA AGUJA EN UN HAYSTACK”.

Todavía no lo sabemos con certeza, y las nuevas imágenes de New Horizons no nos dan mucha más claridad. En este momento, Ultima Thule todavía aparece como una mancha leve en las imágenes de New Horizons, ya que el vehículo está a unos 100 millones de millas de distancia del objeto. La roca también es particularmente difícil de encontrar ya que Ultima Thule fue fotografiada contra un increíblemente brillante campo de estrellas, lo que hace difícil ver el objeto débil y diminuto.

“Realmente es como encontrar una aguja en un pajar”, dijo Hal Weaver, científico del proyecto New Horizons, en un comunicado. “En estas primeras imágenes, Ultima aparece solo como un bache en el costado de una estrella de fondo que es aproximadamente 17 veces más brillante, pero Ultima será más brillante, y más fácil de ver, a medida que la nave se acerca”.

New Horizons se está dirigiendo hacia Ultima Thule a una velocidad de más de 31,000 millas por hora, y está programado para volar cerca de la roca a las 12:33 AM ET del 1 de enero de 2019. La nave continuará tomando fotografías del objeto hasta entonces , lo que ayudará al equipo de la misión a refinar la trayectoria del vehículo. Pero solo ver a Ultima Thule ahora, incluso como una mancha borrosa, es una buena noticia porque significa que el objeto estaba justo donde los científicos esperaban que estuviera.

Las imágenes de New Horizons se tomaron al mismo tiempo que otra nave espacial de la NASA, OSIRIS-REx, también vio su objetivo celeste por primera vez. Ese vehículo está en camino hacia un asteroide llamado Bennu para tomar una muestra de la superficie de la roca y traerla de vuelta a la Tierra. OSIRIS-REx también tiene un gran hito al mismo tiempo que el sobrevuelo de Ultima Thule: el 31 de diciembre, OSIRIS-REx se insertará en órbita alrededor de Bennu, que será el comienzo de una campaña de mapeo de un año para descubrir el mejor lugar para tomar una muestra de la superficie del asteroide.

Solo faltan cuatro meses para que New Horizons y OSIRIS-REx puedan ver de cerca sus destinos en el espacio profundo. La NASA tendrá muchas misiones para ayudar a tocar el año nuevo.

Foto: Una imagen de Ultima Thule, tomada por la nave espacial New Horizons el 16 de agosto. Imagen: NASA