La NASA acaba de encontrar evidencia de una pluma que sale de Europa, enterrada dentro de los datos de una antigua nave espacial.

Una gema se escondía en los archivos de Galileo

Los científicos han descubierto la evidencia más grande hasta ahora que no puede ser rescatada de la superficie de la luna helada de Júpiter. En 1997, la sonda de Júpiter, Galileo, voló cerca de un géiser cuando pasó cerca de Europa, recopilando datos que pasaron por alto en ese momento. Pero ahora, el encuentro ha sido desenterrado durante 20 años más tarde, y ha proporcionado a los científicos su primera medición de cerca de una de las plumas de agua de Europa.

Hasta ahora, los científicos han sospechado fuertemente que el agua se está vertiendo desde Europa, pero el asunto no se ha resuelto por completo. La única evidencia que tenemos para estos géiseres proviene del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, que capturó imágenes del agua que escapa de la luna distante en 2012 y 2016. Pero las imágenes del Hubble fueron tomadas desde lejos y son bastante borrosas; no han sido considerados prueba definitiva. Este descubrimiento de Galileo, detallado hoy en Nature Astronomy, “Xianzhe Jia, un científico planetario de la Universidad de Michigan y autor del estudio”, es la evidencia más sólida que tenemos hasta ahora en términos de ver las firmas de una pluma en Europa, le dice a The Verge.

“ESTA ES LA EVIDENCIA MÁS FUERTE QUE TENEMOS HASTA AHORA”.

Se cree que las plumas de Europa provienen de un océano global de agua salada que acecha bajo la corteza lunar. Es una característica que ha hecho este mundo helado: un candidato principal en la búsqueda de vida en otro lugar de nuestro Sistema Solar. El agua es vital para la vida aquí en la Tierra, por lo que muchos se han preguntado si los organismos también podrían sobrevivir en las aguas de Europa. Y las plumas ofrecen una gran oportunidad para estudiar lo que hay dentro de este océano. Los científicos no necesitan enviar una nave espacial para aterrizar en la luna y perforar en su superficie helada; simplemente pueden enviar un vehículo para volar por la luna y probar sus plumas.

 

Una imagen compuesta de plumas en Europa, utilizando imágenes del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, Galileo y Voyager. Se puede ver agua saliendo por el lado inferior izquierdo de la luna Imagen: NASA / ESA / W. Sparks (STScI) / USGS Astrogeology Science Center

Ese es exactamente el tipo de misión que la NASA planea hacer a principios de la década de 2020. La agencia espacial ha estado trabajando en una nave espacial robótica llamada Europa Clipper, que volará por la superficie de Europa más de 40 veces para obtener una muestra de estas plumas. Antes de los hallazgos de hoy, todavía no estaba claro si Europa Clipper vería alguna pluma mientras estaba allí afuera. Ahora, los científicos están mucho más seguros. “Realmente es que Clipper tiene una buena oportunidad de volar directamente a través de la pluma”, dice Jia.

SECRETO DE GALILEO

Jia dice que el Hubble es un Galileo. Lanzada en 1989, la sonda robótica exploró Júpiter y sus lunas desde 1995 hasta 2003, antes de sumergirse en el gas. Pero mientras estaba allí, voló por Europa 11 veces para recopilar datos del mundo con sus diversos instrumentos. En ese momento, no había evidencia de agua proveniente de Europa, por lo que la nave espacial no buscaba específicamente las plumas en la luna. Sin embargo, tomó mediciones del campo magnético de Europa y cómo se comportaron las partículas en el mundo helado. “Estábamos pensando que tal vez teníamos la oportunidad de ver algo en esa información”, dice Jia.

 

Representación antigua de la nave espacial Galileo de la NASA Imagen: NASA

Después de pasar por los 11 sobrevuelos, los investigadores analizaron uno que ocurrió el 16 de diciembre de 1997. Y el campo parecía doblarse y girar, también. Al mismo tiempo, la nave también notó que el espacio cerca de Europa tenía una mayor cantidad de partículas cargadas de lo normal. “Esta ciertamente se destaca como algo muy especial”, dice Jia. “No vemos nada como eso en todos los otros sobrevuelos”.

“ESTE SIEMPRE SE ACABÓ COMO MUY ESPECIAL”.

Para dar sentido a todas estas medidas, el equipo de investigación creó a partir de un modelo informático de penachos de Europa, sobre la base de las imágenes tomadas de Hubble. Querían ver cómo una pluma simulada podría afectar el entorno alrededor de la luna. Y, por supuesto, el modelo tuvo los mismos efectos en el entorno espacial que Galileo. Dado el tiempo que tardó Galileo en hacer estas mediciones, los investigadores estiman que la pluma tenía aproximadamente 620 millas (1,000 kilómetros) de espesor.

El equipo cree que todos esos cambios extraños en el campo magnético se deben a que algunas de las partículas dentro de las plumas del Europa están cargadas y chocan con otras partículas cargadas. El espacio alrededor de Europa está lleno de stre stre

No parece haber un “caso comercial suficiente” para ello, argumenta

El plan de la Administración Trump de entregar la Estación Espacial Internacional al 2021 probablemente no funcione, dice un auditor del gobierno. Es improbable que ninguna compañía comercial pueda asumir el enorme costo de operar la ISS dentro de los próximos seis años, dijo el auditor.

El inspector general de la NASA, Paul Martin, expuso sus preocupaciones sobre la transición de la estación espacial durante una audiencia del subcomité espacial del Senado el 16 de mayo, dirigida por el senador. Ted Cruz (R-TX) y el Senador Bill Nelson (D-FL). Durante su testimonio, Martin dijo que simplemente no hay “caso de negocio suficiente” para las empresas espaciales para asumir los costos de operación anuales de la ISS, que se espera que alcance $ 1.2 mil millones en 2024. Las industrias que necesitarían la ISS, como el turismo espacial o la investigación y el desarrollo espacial no se han llevado a cabo. Además, la industria espacial privada no ha sido muy entusiasta sobre el uso de la ISS, ya sea para investigación o con fines de lucro. “Ciertamente, el escaso interés comercial mostrado en la estación por sus casi 20 años de operación nos da una pausa sobre los planes actuales de la agencia”, dijo Martin en la audiencia.

“EL INTERES COMERCIAL DE SCANT QUE SE MUESTRA EN LA ESTACIÓN EN SUS CASI 20 AÑOS DE FUNCIONAMIENTO OTORGA PAUSA”.

Solicitud presupuestaria del presidente Trump en febrero para los proyectos futuros de la agencia espacial. Actualmente, la estación espacial le cuesta a la NASA entre $ 3 y $ 4 mil millones cada año para operar, y la administración quiere redirigir ese dinero a otras cosas, como desarrollar nuevo hardware para volver a la Luna. Pero en lugar de deshacerse por completo del ISS, la NASA propuso la idea de que las compañías comerciales se hagan cargo de la estación. Las empresas podrían operar todo o parte de él. O podrían poner sus propios hábitats en su lugar.

Sin embargo, Martin dijo que la transición al ISS al sector privado probablemente le ahorraría mucho dinero a la NASA. Esto se debe a que la agencia espacial aún continuará enviando astronautas y cargamentos desde y hacia la estación espacial privatizada (o cualquier otro hábitat comercial que se encuentre en una órbita terrestre baja). Y el transporte es costoso. Por ejemplo, la NASA ha asignado $ 1.7 mil millones el transporte de astronautas y suministros a la ISS en el año fiscal 2018. “Cualquier suposición de que el fin de la financiación federal directa libera $ 3 $ 4 mil millones a partir de 2025 … es una ilusión”, dijo Martin.

Dados todos estos problemas, Martin dijo que la NASA tiene una alternativa obvia: extender los fondos al ISS más allá de 2024, el año en que el presupuesto del programa está programado para finalizar. Los objetivos de investigación de la NASA para la estación, como estudiar los riesgos de salud en el espacio y probar nuevas tecnologías, se completarán para entonces; una extensión le daría a la agencia más tiempo para realizar todos estos estudios. Y Boeing, que construyó la mayor parte del ISS, sostiene que la mayor parte del vehículo puede durar hasta 2028, sin necesidad de grandes mantenimientos.

Una extensión es algo que tanto Cruz como Nelson apoyan firmemente. Los dos senadores, que representan a los estados con los principales centros de la NASA que supervisan la ISS, se expresaron abiertamente para detener los planes de la administración. “Permítanme ser claro: mientras yo sea el presidente de este subcomité, el ISS continuará teniendo un fuerte apoyo en el Congreso de los Estados Unidos”, dijo Cruz en su declaración de apertura. Nelson también dijo que la propuesta de la administración para terminar con el financiamiento de ISS está “muerta al llegar”, argumentando que el ISS es una plataforma crítica para la formación de astronautas y el desarrollo de tecnología. “Si este plan para terminar prematuramente los actuales programas de ISS avanza, me temo que la experiencia de la NASA en estas áreas críticas es que vamos a tener a Marte con humanos y regresar de manera segura. se va a perder “, dijo Nelson.

“DÉJENME CLARO: MIENTRAS ESTE PRESIDENTE DE ESTE SUBCOMITÉ, EL ISS CONTINUARÁ TENIENDO UN SOPORTE FUERTE”.

NASA. NASA. “Cancelar prematuramente un programa por razones políticas cuesta empleos y desperdicia miles de millones de dólares”, dijo. También argumentó que la fecha 2025. En la audiencia, el senador le preguntó al administrador asociado de la NASA para exploración humana, William Gerstenmaier, si la fecha fue originalmente propuesta por la NASA o la administración. “Se originó en la administración”, respondió Gerstenmaier.

Extendiendo el programa de la estación espacial. El riesgo de falla en la ISS aumenta cuanto más dura en órbita, y mantiene el programa

 

 

Imagen: NASA

Fuente: Loren Grush @ lorengrush 14 de mayo de 2018, 11:00 a.m. EDT

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