¿El cazador se volvió una presa? Un estudio muestra de quién tiene miedo el gran tiburón blanco

Los datos de la etiqueta electrónica revelan que los tiburones blancos no regresan hasta la temporada siguiente; beneficio de los elefantes marinos

ACUARIO DE LA BAHÍA DE MONTEREY

Una nueva investigación del Acuario de la Bahía de Monterey e instituciones asociadas, publicada hoy en Nature Scientific Reports, cuestiona la idea de que los grandes tiburones blancos son los depredadores más formidables del océano. El estudio “Las ballenas asesinas redistribuyen la presión de alimentación de los tiburones blancos sobre las focas” muestra cómo el gran cazador blanco se convierte en el cazado, y el elefante marino, la presa común de los tiburones y las orcas, emerge como el ganador.

“Cuando se enfrentan a las orcas, los tiburones blancos abandonarán inmediatamente su coto de caza preferido y no regresarán hasta por un año, aunque las orcas solo están pasando”, dijo el Dr. Salvador Jorgensen, científico investigador principal del Acuario de la Bahía de Monterey. Autor del estudio.

El equipo de investigación, que incluyó al científico del acuario Scot Anderson de Jorgensen y Monterey Bay, y los socios de investigación de la Universidad de Stanford, Point Blue Conservation Science y la Universidad Estatal de Montana, documentaron cuatro encuentros entre los principales depredadores en la isla de Farallon del sudeste en el Santuario Nacional Marino de Farallones. fuera de San Francisco, California. Los científicos analizaron las interacciones utilizando datos de 165 tiburones blancos marcados entre 2006 y 2013, y compilaron 27 años de estudios de focas, orcas y tiburones en los Farallones.

“La investigación en este documento combina dos fuentes de datos realmente robustas“, dijo Jim Tietz, coautor del estudio y biólogo del programa Farallon en Point Blue Conservation Science. “Al complementar los nuevos datos de marcado de tiburones del Acuario con el monitoreo a largo plazo de la fauna de Point Blue en el Refugio Nacional de Vida Silvestre de las Islas Farallon, pudimos mostrar de manera concluyente cómo los tiburones blancos salen del área cuando aparecen las orcas”.

En todos los casos examinados por los investigadores, los tiburones blancos huyeron de la isla cuando llegaron las orcas y no regresaron hasta la temporada siguiente.

Las colonias de elefantes marinos en los Farallones también se beneficiaron indirectamente de las interacciones. Los datos revelaron de cuatro a siete veces menos eventos de depredación en elefantes marinos en los años que quedaron los tiburones blancos.

“En promedio, documentamos alrededor de 40 eventos de depredación de focas de elefante por tiburones blancos en el sureste de Farallon Island cada temporada”, dijo Anderson. “Después de que aparecen las orcas, no vemos un solo tiburón y ya no hay más muertes”.

Cada otoño, entre septiembre y diciembre, los tiburones blancos se reúnen en Farallones para cazar jóvenes elefantes marinos, por lo general pasan más de un mes dando vueltas por el sudeste de la isla Farallón. Las orcas transitorias también se alimentan de elefantes marinos, pero solo aparecen ocasionalmente en la isla.

Para determinar cuándo ocurrieron las orcas y los tiburones en el área, los investigadores compararon los datos de las marcas electrónicas de tiburón con las observaciones de campo de los avistamientos de orcas. Esto hizo posible demostrar el resultado en los raros casos en que los depredadores se encontraron entre sí.

Las etiquetas electrónicas mostraron que todos los tiburones blancos comenzaron a desocupar el área en cuestión de minutos luego de las breves visitas de las orcas. A veces las orcas solo estuvieron presentes por menos de una hora. Luego, las marcas encontraron que los tiburones blancos se amontonaban en otras colonias de elefantes marinos a lo largo de la costa o se dirigían a la costa.

“Estos son enormes tiburones blancos. Algunos tienen más de 18 pies de largo (5,5 metros), y por lo general gobiernan aquí”, dijo Anderson. “Hemos estado observando algunos de estos tiburones durante los últimos 15 a 20 años, y algunos de ellos incluso más que eso”.

Los hallazgos del estudio resaltan la importancia de las interacciones entre los principales depredadores, que no están bien documentados en el océano.

“Normalmente no pensamos en cómo el miedo y la aversión al riesgo podrían desempeñar un papel en la configuración de la caza de grandes depredadores y cómo eso influye en los ecosistemas oceánicos”, dijo Jorgensen. “Resulta que estos efectos de riesgo son muy fuertes incluso para grandes depredadores como los tiburones blancos, lo suficientemente fuertes como para redirigir su actividad de caza a áreas menos preferidas, pero más seguras”.

Los investigadores no sacaron conclusiones acerca de si las orcas atacan a los tiburones blancos como presas o acosan a la competencia por los elefantes marinos ricos en calorías.

“Creo que esto demuestra que las cadenas alimentarias no siempre son lineales”, dijo Jorgensen. “Las llamadas interacciones laterales entre los principales depredadores son bastante conocidas en la tierra, pero son mucho más difíciles de documentar en el océano. Y debido a que esto ocurre con poca frecuencia, nos puede llevar más tiempo entender completamente la dinámica”.

Acerca del Acuario de la Bahía de Monterey

Con la misión de inspirar la conservación del océano, el acuario de la Bahía de Monterey es el acuario más admirado de los Estados Unidos, líder en educación científica y una voz para la conservación del océano a través de programas integrales en ciencias marinas y políticas públicas. Todo lo que hacemos funciona en concierto para proteger el futuro de nuestro planeta azul.

Más información en montereybayaquarium.org.

Foto: Composición fotográfica